Naar beneden Naar boven

Pandabeer geeft nicheproduct flinke boost

In de jaren negentig begon Bennie Nielen zijn eigen kwekerij in winterharde bamboe. Zo onbekend als dit Aziatische product toen nog was, zo geliefd is het nu. Met dank aan de panda’s in veel Europese dierenparken die de stengels van Bamboo Giant uit het Brabantse Asten ook waarderen.

“Toen ik begon, was bamboe als plantensoort vrijwel onbekend. Als ik zei dat ik bamboe kweekte, dan dachten mensen dat het om stokken ging”, zegt Bennie. “Inmiddels heeft bamboe zich gevestigd als plant. Tuinarchitecten kennen en gebruiken het, datzelfde geldt voor consumenten. Zelf hebben we ons altijd sterk gemaakt voor de promotie van het product. We staan regelmatig op beurzen zoals TuinIdee in Den Bosch. Niet om te verkopen, maar puur om mensen op een idee te brengen.”

Met één plantje begonnen
Zelf kwam hij 25 jaar geleden in aanraking met bamboe. Zijn ouders hadden een klein tuinbouwbedrijf en teelden groenten. “Mijn groene vingers heb ik aan hen te danken.” De kassen moesten wijken voor industrie. Bennie ontdekte dat hij een beter gevoel had bij bloemen en planten dan bij groente en besloot de mogelijkheden te verkennen. Via een bedrijf waar hij achter de schermen mocht meekijken, kwam hij in aanraking met bamboe. “De bamboeplant sprak me meteen aan”, zegt hij enthousiast. “Kort daarna trof ik op een tentoonstelling in Amsterdam een man die winterharde bamboes verkocht. Ik stelde voor om ze voor hem te gaan kweken. Toen ik mijn ouders over mijn plannen vertelde, wisten ze niets van bamboe af. Ze zeiden: ‘Als jij het ziet zitten, moet je het doen’. Dat is het allerbeste advies geweest. Ik ben met één bamboeplantje en een huurkasje begonnen.”

Diepgeworteld in bamboemarkt
De eerste twee jaar werkte hij voor de verkoper die hij in Amsterdam had ontmoet. In 1995 begon hij voor zichzelf en richtte hij Bamboo Giant op.

Inmiddels is het bedrijf diepgeworteld in de nichemarkt van bamboe. Er is geen enkele andere partij die zich zo specifiek op bamboeplanten richt. Bennie: “Onze strategie is dat we jaarrond winterharde bamboeplanten bieden. We verkopen geen nee. Als we voor een project meer bamboe nodig hebben dan beschikbaar is, doen we een beroep op bedrijven die voor ons opkweken.” De onderneming in Asten levert rechtstreeks aan klanten in heel Europa. Het zijn vooral tuincentra, exportbedrijven en hoveniers. Zo ook brengt hij zijn producten via het groencentrum en het bemiddelingsbureau van Plantion op de markt. “Bij Plantion komt onze adviesfunctie goed van pas. Als een van hun klanten, vaak een hovenier, bijvoorbeeld een bamboetype zoekt dat geschikt is voor een heel vochtige of juist een droge plaats dan geven wij tips en uitleg. We willen graag de juiste bamboeplant op de juiste plek.”

Dierentuinen
Inmiddels heeft het bedrijf veertien mensen op de loonlijst. De groei zit er goed in. Dat komt enerzijds door de toegenomen bekendheid van bamboeplanten, anderzijds is er steeds meer vraag naar bamboestengels vanuit de leisure industrie. Vijftien jaar geleden meldde de dierentuin van Berlijn zich als eerste met de vraag of Bamboo Giant ook bamboestokken kon leveren voor zijn pandaberen. “Ik wist dat panda’s bamboe eten, maar meer ook niet. We hebben de handschoen opgepakt en zijn ervoor gegaan.” Het kweken gebeurt op acht hectare en is specialistisch werk. “Panda’s zijn echte fijnproevers. Ze willen geen jonge bamboe, maar stengels van twee tot drie jaar oud en zeven of acht centimeter dik. De kaken van die dieren zijn ontzettend sterk. Onze zagen moeten elke drie dagen geslepen worden, zo hard is de bamboe.”

Gevarieerde keuken
Bamboo Giant bedient dierentuinen in Schotland, Oostenrijk en België. Ook de panda’s in Ouwehands Dierenpark in Rhenen krijgen hun knabbelstokken uit de Astense keuken. “Net als mensen willen panda’s variatie. Een soort die vandaag veel wordt gegeten, kan over een paar dagen ineens minder in trek zijn. We leveren meestal op wekelijkse basis een assortiment, bestaande uit zes tot twaalf bamboesoorten. Verzorgers doen steeds een andere bestelling voor de daaropvolgende week.” De verkoop van bamboe aan dierentuinen legt Bamboo Giant geen windeieren. “Onze hoofdactiviteit is nog steeds bamboeplanten, de verkoop van pandavoer is goed voor vijftien tot twintig procent van de omzet. Maar het groeit wel. Onze naam zingt rond en we krijgen nu ook aanvragen van themaparken die bamboe gebruiken ter aankleding van ruimten en attracties. Wekelijks gaat er hier zo’n vijftienhonderd kilo aan bamboeloof de deur uit.”

Terug naar overzicht